septiembre 27, 2022

Capas de hielo antárticas capaces de retirarse hasta 50 metros por día

Las capas de hielo que rodean la costa antártica retrocedieron a velocidades de hasta 50 metros por día al final de la última Edad de Hielo, mucho más rápido que las tasas de retiro derivadas de satélites observadas hoy, según una nueva investigación.

Si el cambio climático siguiera debilitando los estantes de hielo en las próximas décadas, podríamos ver tasas similares de retirada, con profundas implicaciones para el aumento mundial del nivel del mar.

El deshielo en el pasado ocurrio a una velocidad mayor a la actual

Registros del retiro del hielo hace 12000 años

El estudio, dirigido por el Instituto de Investigación Polar Scott de la Universidad de Cambridge, utilizó patrones de delicadas crestas similares a las olas en el fondo marino antártico para calcular la rapidez con la que el hielo se retiró hace aproximadamente 12.000 años durante la desglaciación regional.

Las crestas se produjeron donde la capa de hielo comenzó a flotar, y fueron causadas por el hielo que exprimía el sedimento en el fondo marino a medida que avanzaba hacia arriba y hacia abajo con el movimiento de las mareas. Las imágenes de estas formas terrestres tienen una resolución de submesa sin precedentes y fueron adquiridas a un vehículo submarino autónomo (AUV) que operaba a unos 60 metros sobre el fondo marino.

Tasas máximas de retiro de hielo pasado

Mientras que los satélites modernos son capaces de recopilar información detallada sobre el retiro y las tasas de adelgazamiento del hielo alrededor de la Antártida, los datos sólo se remontan a unas pocas décadas atrás. Calcular la velocidad máxima a la que una capa de hielo puede retirarse, utilizando conjuntos de estas crestas del fondo marino, revela tasas de retiro históricas que son casi diez veces más rápidas que las tasas máximas observadas de retiro hoy en día.

“Al examinar la huella pasada de la capa de hielo y observar conjuntos de crestas en el fondo marino, pudimos obtener nuevas pruebas sobre las tasas máximas de retiro de hielo pasado, que son mucho más rápidas que las observadas incluso en las partes más sensibles de la Antártida hoy en día”, dijo el autor principal, el profesor Julian Dowdeswell, director del Instituto de Investigación Polar Scott.

Expedición con drones, satélites y AUVs

El estudio se llevó a cabo como parte de la Expedición al Mar de Weddell, que se propuso a principios de 2019 llevar a cabo un programa científico y encontrar el barco condenado endurancede Sir Ernest Shackleton.

Aunque las condiciones de hielo marino en ese momento impidieron al equipo adquirir imágenes del legendario naufragio, pudieron continuar con su trabajo científico, incluyendo el mapeo del fondo marino cerca de la plataforma de hielo larsen, al este de la Península Antártica.

Utilizando drones, satélites y AUVs, los investigadores fueron capaces de estudiar las condiciones de hielo en el mar de Weddell con un detalle sin precedentes.

Sus objetivos eran investigar la forma y el flujo presentes y pasados de los estantes de hielo, las enormes secciones flotantes de hielo que bordean alrededor del 75% de la costa antártica, donde actúan como contrafuertes contra el flujo de hielo desde el interior.

Debilitación del hielo en partes de la Antártida

aproximadamente 1250 millas cuadradas de hielo se fragmentaron y colapsaron en poco más de un mes

Al igual que gran parte del resto del hielo en las regiones polares, estos contrafuertes se están debilitando en algunas partes de la Antártida, como se ha visto más dramáticamente en los estantes de hielo Larsen A y B, que colapsaron rápidamente en 1998 y 2002, cuando aproximadamente 1250 millas cuadradas de hielo se fragmentaron y colapsaron en poco más de un mes.

Los estantes de hielo se están adelgazando porque las corrientes de agua relativamente cálidas se están comiendo lejos de ellos desde abajo, pero también se están derritiendo desde la parte superior a medida que aumentan las temperaturas del aire de verano. Ambos efectos adelgazan y debilitan los estantes de hielo y, como lo hacen, los glaciares que están reteniendo fluyen más rápido hacia el mar y sus márgenes se retiran.

Utilizando auvs, el equipo fue capaz de recopilar datos sobre las fluctuaciones históricas de la plataforma de hielo del registro geológico en la plataforma continental antártica.

“Al examinar las formas terrestres en el fondo marino, pudimos tomar determinaciones sobre cómo se comportó el hielo en el pasado”, dijo Dowdeswell, quien fue científico jefe en la Expedición del Mar de Weddell. “Sabíamos que estas características estaban ahí, pero nunca antes habíamos sido capaces de examinarlas con tan gran detalle”.

Identificando las crestas en el fondo marino

El equipo identificó una serie de delicadas crestas similares a las olas en el fondo marino, cada una de sólo un metro de altura y espaciada de 20 a 25 metros de distancia, que data del final de la última gran desglaciación de la plataforma continental antártica, hace aproximadamente 12.000 años. Los investigadores han interpretado estas crestas como formadas en lo que antes era la línea de puesta a tierra – la zona donde la capa de hielo en tierra comienza a flotar como una plataforma de hielo.

Los investigadores infirieron que estas pequeñas crestas fueron causadas por el hielo moviéndose hacia arriba y hacia abajo con las mareas, exprimiendo el sedimento en patrones geológicos bien conservados, que se parecían un poco a los peldaños de una escalera, a medida que el hielo se retiraba. Asumiendo un ciclo estándar de 12 horas entre marea alta y baja, y midiendo la distancia entre las crestas, los investigadores fueron capaces de determinar qué tan rápido el hielo se estaba retirando al final de la última Edad de Hielo.

El hielo se retiraba hasta 40 a 50 metros por día durante este período, una tasa que equivale a más de 10 kilómetros por año

Calcularon que el hielo se retiraba hasta 40 a 50 metros por día durante este período, una tasa que equivale a más de 10 kilómetros por año. En comparación, las imágenes satelitales modernas muestran que incluso las líneas de puesta a tierra más rápidas en la Antártida hoy en día, por ejemplo en Pine Island Bay, son mucho más lentas que estas observaciones geológicas, a sólo unos 1,6 kilómetros por año.

“El entorno marino profundo es en realidad bastante tranquilo en alta mar de la Antártida, permitiendo que características como estas estén bien conservadas a través del tiempo en el fondo marino”, dijo Dowdeswell.

“Ahora sabemos que el hielo es capaz de retirarse a velocidades mucho más altas de lo que vemos hoy en día. Si el cambio climático siguiera debilitando los estantes de hielo en las próximas décadas, podríamos ver tasas similares de retirada, con profundas implicaciones para el aumento global del nivel del mar”.

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