septiembre 26, 2022

Lanzada la sonda lunar Danuri (KPLO) de Corea del Sur

Corea del Sur ha dado un gran salto adelante en su programa espacial al lanzar su primera sonda espacial. El 4 de agosto de 2022 a las 23:08 UTC despegó un cohete Falcon 9 Block 5 de SpaceX desde la rampa SLC-40 de la Base Aérea de Cabo Cañaveral con el orbitador lunar Danuri (KPLO). Corea del Sur se convierte así en el cuarto país asiático en enviar una sonda a la Luna tras Japón, India y China, así como en el octavo país en hacer lo propio a nivel mundial después de Estados Unidos, URSS/Rusia, Japón, ESA, India, China e Israel. Este ha sido el 34º lanzamiento de un Falcon 9 en 2022, un año en el que SpaceX está batiendo todos sus récords en cuanto a cadencia de misiones. La primera etapa B1052 realizaba su sexta misión y fue recuperada con éxito.

Lanzamiento de la sonda surcoreana Danuri KPLO (KARI).

Danuri, también conocida como KPLO (Korea Pathfinder Lunar Orbiter o 한국형 달 궤도선), es una sonda espacial de 678 kg —550 kg en seco— construida por el encargo de la agencia espacial surcoreana KARI (Korea Aerospace Research Institute). Se trata de un orbitador destinado a estudiar nuestro satélite gracias a seis instrumentos científicos, uno de ellos consistente en una cámara proporcionada por la NASA para estudiar los depósitos de hielo de los polos lunares. El nombre Danuri (다누리) deriva de las palabras coreanas dal (달, ‘luna’) y nurida (누리다, ‘placer’, ‘disfrutar’), por lo que su significado es algo así como ‘disfrutar la Luna’. Este nombre fue el ganador de un concurso público a nivel nacional que finalizó el pasado mayo. Las dimensiones de la sonda son de 1,9 x 1,7 x 2,3 metros, con una envergadura de 6,3 metros una vez desplegados los paneles solares, paneles que pueden generar 760 vatios de potencia. El sistema de propulsión está formado por cuatro motores de 30 newton de empuje y cuatro de 5 newton.

Sonda Danuri/KPLO en órbita lunar (KARI).
Modelo de Danuri/KPLO (KARI).

Aunque Corea del Sur dispone de un lanzador propio, el Nuri (KSLV-II), que recientemente llevó a cabo su primera misión exitosa, este cohete no es capaz de enviar la sonda KPLO a la Luna, de ahí que KARI decidiese contratar los servicios del Falcon 9 de la empresa SpaceX. Danuri ha sido colocada por el Falcon 9 en una trayectoria de baja energía de tipo BLT (Ballistic Lunar Transfer) —no tiene prisa por alcanzar su objetivo—, así que llegará a la Luna el 16 de diciembre, después de más de 9 maniobras propulsivas, cuatro meses de viaje y tras pasar por el punto L1 del sistema Tierra-Sol, a 1,5 millones de kilómetros de distancia. Una vez en órbita lunar, Danuri realizará varias maniobras hasta quedar en una órbita baja de observación de 100 kilómetros de altura. La misión primaria de Danuri se espera que dure un año contando a partir de febrero (el momento de la inserción en la órbita científica), aunque KARI espera que pueda durar varios años más, dependiendo del gasto de combustible. Durante esta misión extendida, la altura orbital de la sonda se reducirá hasta los 70 kilómetros.

Danuri antes del lanzamiento (KARI).
Trayectoria de Danuri para llegar a la Luna pasando por el punto ESL1 (KARI).

El proyecto KPLO nació en 2013 como el primer elemento del KLEP (Korean Lunar Exploration Program), un programa bastante ambicioso con el que Corea del Sur quiere enviar varias sondas a la Luna en los próximos años. En 2016 EE.UU. y Corea del Sur llegaron a un acuerdo por el cual la NASA apoyaría la misión —comunicaciones a través de la red de espacio profundo, seguimiento de la trayectoria, etc.— a cambio de que KPLO llevase una cámara estadounidense y del acceso a los datos de los otros cinco instrumentos de la sonda. Además, el pasado mayo Corea del Sur se sumó a los Acuerdos Artemisa de la NASA.

Instrumentos de Danuri (KARI).

Los cinco instrumentos surcoreanos de Danuri son la cámara LUTI (Lunar Terrain Imager o 고해상도 카메라) para obtener imágenes de la superficie lunar con una resolución superior a los 5 metros por píxel (hasta  unos 2,5 metros por píxel); la cámara PolCam (Polarimetric Camera o 광시야 편광카메라) de campo amplio para estudiar las propiedades del regolito a partir de la luz polarizada reflejada por este; el espectrómetro de rayos gamma KGRS (KPLO Gamma Ray Spectrometer o 감마선 분광기), que debe determinar la composición del suelo lunar; el magnetómetro KMAG (KPLO Magnetometer o 자기장 측정기) y, por último, la carga DTNPL (Disruption Tolerant Network Experiment Payload o 우주인터넷탑재체) para probar nuevas tecnologías asociadas con la comunicación a distancias cislunares.

Cámara ShadowCam de la NASA (NASA).
ShadowCam (NASA).
Características de ShadowCam (NASA).

La NASA contribuye con la cámara ShadowCam (영구음영지역 카메라), que, como su nombre indica, deberá proporcionar datos sobre los depósitos de hielo que se esconden en las zonas de sombra perpetua de los cráteres polares. ShadowCam sigue el diseño de la cámara NAC de la sonda LRO de la NASA y podrá alcanzar resoluciones de 1,7 metros por píxel en las zonas en sombra, aunque será incapaz de obtener imágenes no saturadas en el resto de la superficie lunar. La masa total de los instrumentos científicos de Danuri alcanza los 34,2 kg.

Recreación de la futura misión KLE para la superficie lunar con un rover de 20 kg (KARI).

La misión Danuri ha costado unos 180 millones de dólares. KARI espera lanzar antes de 2030 su segunda sonda lunar, KLE (Korean Lunar Explorer), que intentará aterrizar en alguna de las zonas de la superficie previamente seleccionadas por el orbitador Danuri e incluirá un rover de 20 kg.

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