octubre 18, 2021

Los vikingos podrían haber ayudado a propagar la viruela

Los científicos han descubierto cepas extintas de viruela en los dientes de esqueletos vikingos, lo que demuestra por primera vez que la enfermedad mortal asoló a la humanidad durante al menos 1400 años.

Así como las personas que viajan por todo el mundo hoy en día se propagan rápidamente COVID-19, es probable que los vikingos extiendan viruela. Sólo en ese entonces, viajaban en barco en lugar de avión.

Los científicos han descubierto cepas extintas de viruela en los dientes de esqueletos vikingos, lo que demuestra por primera vez que la enfermedad mortal asoló a la humanidad durante al menos 1400 años.
Imagen de Gioele Fazzeri en Pixabay

Sólo en el siglo XX murieron alrededor de 300 millones de personas

La viruela se extendió de persona a persona a través de gotas infecciosas, mató a alrededor de un tercio de los enfermos y dejó otro tercio permanentemente marcado o ciego. Sólo en el siglo XX murieron alrededor de 300 millones de personas antes de ser erradicada oficialmente en 1980 a través de un esfuerzo mundial de vacunación, la primera enfermedad humana en ser erradicada.

Ahora un equipo internacional de científicos ha secuenciado los genomas de cepas recién descubiertas del virus asesino después de que fuera extraído de los dientes de esqueletos vikingos de sitios en todo el norte de Europa. Los hallazgos se publican hoy en la revista Science.

«Ya sabíamos que los vikingos se movían por Europa y más allá, y ahora sabemos que tenían viruela. Así como las personas que viajan por todo el mundo hoy en día se propagan rápidamente COVID-19, es probable que los vikingos extiendan viruela. Sólo en ese entonces, viajaban en barco en lugar de avión», dijo el profesor Eske Willerslev, del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge y del St. John’s College, y director del Centro geogenético de la Fundación Lundbeck de la Universidad de Copenhague, que dirigió el estudio.

Rastros del virus en centros de entierros vikingos

El equipo encontró viruela – causada por el virus de la variola – en 11 sitios de enterramiento de la era vikinga en Dinamarca, Noruega, Rusia y el Reino Unido. También lo encontraron en múltiples restos humanos de Öland, una isla frente a la costa este de Suecia con una larga historia de comercio.

Fueron capaces de reconstruir genomas casi completos del virus de la variola para cuatro de las muestras. La estructura genética de esta cepa de viruela más temprana conocida es diferente al virus moderno de la viruela erradicado en el siglo XX.

«Hay múltiples maneras en que los virus pueden divergir y mutar en cepas más leves o peligrosas. Esta es una visión significativa de los pasos que el virus de la variola tomó en el curso de su evolución», dijo la Dra. Barbara Mühlemann, anteriormente en el Centro para la Evolución de patógenos de la Universidad de Cambridge, ahora con sede en el Instituto de Virología de Charité – Universitätsmedizin Berlin, y uno de los primeros autores del informe.

Viruela pudo haber existido desde el año 10.000 a.c.

Los historiadores creen que la viruela pudo haber existido desde el año 10.000 a.c., pero hasta ahora no había pruebas científicas de que el virus estuviera presente antes del siglo XVII. No se sabe cómo infectó por primera vez a los seres humanos, pero, al igual que covid-19, se cree que es una enfermedad zoonótica – uno que se originó en un animal.

La viruela fue erradicada en la mayor parte de Europa y los Estados Unidos a principios del siglo XX, pero permaneció endémica en África, Asia y América del Sur. La Organización Mundial de la Salud puso en marcha en 1967 un programa de erradicación que incluía campañas de seguimiento de contactos y comunicación masiva, todas técnicas de salud pública que los países han estado utilizando para controlar la pandemia actual de coronavirus. Pero fue el despliegue global de una vacuna lo que finalmente permitió a los científicos detener la viruela en su camino.

Aunque no está claro si estas cepas antiguas de viruela fueron mortales, los vikingos deben haber muerto con viruela en su torrente sanguíneo para que los científicos la detectaran hasta 1400 años después. También es muy probable que haya epidemias antes que estos hallazgos.

«Si bien los relatos escritos de la enfermedad suelen ser ambiguos, nuestros hallazgos empujan la fecha de la existencia confirmada de viruela en mil años», dijo el Dr. Terry Jones, del Centro para la Evolución de los Patógenos de la Universidad de Cambridge y del Instituto de Virología de Charité – Universitätsmedizin Berlin, y uno de los autores principales que dirigió el estudio.

Viruela genéticamente diferente

Agregó: «Encontrar viruela tan genéticamente diferente en vikingos es verdaderamente notable. Nadie esperaba que estas cepas de viruela existieran. Durante mucho tiempo se ha creído que la viruela estaba en Europa occidental y meridional regularmente al año 600 d.C., alrededor del comienzo de nuestras muestras. Hemos demostrado que la viruela también estaba muy extendida en el norte de Europa. Se cree que los cruzados que regresan u otros acontecimientos posteriores trajeron por primera vez viruela a Europa, pero tales teorías no pueden ser correctas».

«La viruela fue erradicada, pero otra cepa podría derramarse del depósito de animales mañana. Lo que sabemos en 2020 sobre virus y patógenos que afectan a los seres humanos hoy en día es sólo una pequeña instantánea de lo que ha plagado a los seres humanos históricamente», dijo Willerslev. Esta investigación es parte de un proyecto a largo plazo que secuencia 5000 genomas humanos antiguos y sus patógenos asociados.

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