mayo 17, 2022

La vacuna R21 contra la malaria es prometedora

Una vacuna contra la malaria se ha mostrado prometedora en los primeros ensayos clínicos, lo que genera esperanzas de que algún día pueda resultar un arma eficaz contra una de las mayores causas de muerte de niños en el mundo.

En un ensayo en 450 niños de entre 5 y 17 meses, la vacuna, denominada R21, tuvo hasta un 77% de efectividad en la prevención de la malaria en el transcurso de un año, lo que, si se confirma, eliminaría un objetivo de efectividad del 75% establecido por el mundo. Organización de la salud. Los resultados se presentan en una preimpresión publicada en el servidor SSRN el 20 de abril.

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La vacuna R21

R21 es una forma modificada de una vacuna que ya se ha implementado en un estudio en curso en cientos de miles de niños en Malawi, Kenia y Ghana. Esa vacuna, llamada RTS, S o Mosquirix, tiene aproximadamente un 56% de efectividad durante un año y un 36% de efectividad durante cuatro años.

El R21 está diseñado para ser más potente y más barato de producir que Mosquirix, dice Kwadwo Koram, epidemiólogo de la Universidad de Ghana en Accra. Pero queda por ver si los resultados prometedores de este ensayo, que se realizó en Nanoro, Burkina Faso, se mantendrán cuando la vacuna se pruebe en un estudio más amplio. “Ahora todos esperamos pacientemente a ver qué sale”, dice Koram. «Si eso muestra un 75% de eficacia, entonces estaríamos muy felices y saltando».

Los investigadores planean probar el R21 en un ensayo más grande de 4.800 niños, que está programado para comenzar la próxima semana, dice Halidou Tinto, autor principal del estudio y parasitólogo del Instituto de Investigación de Ciencias de la Salud en Nanoro.

El equipo también ha estado trabajando con el Serum Institute of India, una potencia de fabricación de vacunas en Pune que se ha comprometido a producir al menos 200 millones de dosis de la vacuna cada año si finalmente se autoriza su uso.

Progreso lento en vacuna contra la malaria

A los investigadores les tomó menos de un año desarrollar una lista de vacunas efectivas contra COVID-19, pero medio siglo de trabajo aún no ha producido una vacuna contra la malaria que cumpla con el objetivo de eficacia de la Organización Mundial de la Salud.

Parte del problema es la escasa inversión en la prevención de una enfermedad que afecta predominantemente a países de ingresos bajos y medianos. Otro problema es el parásito de la malaria (Plasmodium spp.) En sí, que tiene un ciclo de vida complejo y la capacidad de mutar proteínas clave, generando nuevas cepas.

La arrogancia inicial dio paso a la frustración cuando los investigadores se dieron cuenta de que las vacunas contra la malaria serían difíciles de producir, dice Nicholas White, quien estudia medicina tropical en la Universidad Mahidol en Bangkok. «La gente pensó que sería fácil», dice, «pero se hizo cada vez más claro que estos parásitos son inteligentes».

La malaria mata 400.000 personas al año

Pero la urgencia se ha mantenido: la malaria todavía mata a unas 400.000 personas al año, la mayoría de ellos bebés y niños menores de 5 años.

R21 y Mosquirix se dirigen al parásito de la malaria en la fase de esporozoitos de su ciclo de vida, la fase en la que ingresa al cuerpo humano desde sus huéspedes mosquitos. Las vacunas incluyen una proteína secretada por el parásito en esa etapa, con la esperanza de estimular una respuesta de anticuerpos contra ella. R21 incluye una mayor concentración de estas proteínas.

Cada una de las vacunas se administra con una sustancia química llamada adyuvante, que estimula la respuesta inmunitaria a la inoculación. Pero el adyuvante que se usa con R21 es más fácil de hacer que el que se usa con Mosquirix, lo que genera esperanzas de que también sea más barato.

Aún así, White insta a tener precaución hasta que se hayan realizado ensayos más grandes, y señaló que la eficacia a veces disminuye cuando los estudios se amplían. «Definitivamente es emocionante debido a la posibilidad de una producción a gran escala a un costo relativamente bajo», dice. «Pero debido a que es un estudio pequeño, no creo que se pueda decir, ‘Wow, slam dunk, tenemos una vacuna mucho mejor'».

Efectos perdurables

Los investigadores también buscarán ver qué tan duraderos son los efectos de la vacuna. El ensayo R21 duró un año, pero Burkina Faso está plagado de malaria solo unos seis meses de cada año, señala Stephen Hoffman, director ejecutivo de Sanaria, una compañía en Rockville, Maryland, que también está desarrollando vacunas contra la malaria.

Durante la segunda mitad del estudio, solo hubo un caso de malaria en el grupo de control que no recibió la vacuna, señala Hoffman, lo que hace imposible juzgar si los beneficios de la vacuna duraron todo el año.

Los investigadores continuarán administrando inyecciones de refuerzo y seguirán a los 450 participantes durante al menos otro año, dice Tinto, y esperan extender el estudio por uno o dos años después de eso.

Proximos ensayos de la vacuna

El próximo ensayo más grande también incluirá países en los que la malaria es una amenaza durante todo el año, dice.

Después de Mosquirix, la R21 es la vacuna candidata más cercana a un despliegue generalizado, pero los investigadores de todo el mundo están buscando formas de mejorar estas dos vacunas, incluidas las proteínas dirigidas a las proteínas expresadas en diferentes etapas del ciclo de vida del parásito.

«Creo que la R21 ha alcanzado un límite en cuanto a dónde podemos acudir para obtener esta vacuna de un solo componente», dice Stefan Kappe, que estudia la biología e inmunología de los parásitos de la malaria en el Instituto de Investigación Infantil de Seattle en Washington. «De ahora en adelante, necesitamos construir sobre componentes adicionales».

Kappe está colaborando con investigadores de Sanaria que buscan formas de inocular a las personas utilizando una versión discapacitada del parásito completo, en lugar de proteínas individuales.

Exponer el sistema inmunológico al complemento completo de proteínas del parásito

La esperanza es que el enfoque produzca una respuesta inmunitaria más amplia y duradera al exponer el sistema inmunológico al complemento completo de proteínas del parásito. Pero hacerlo implicará una serie de desafíos técnicos, incluida la búsqueda de formas de cultivar el componente principal de una vacuna, que debe ser aséptica, en los mosquitos.

Por ahora, los resultados de R21 son alentadores, dice Koram. Cuando se combina con otras medidas preventivas, como el control eficaz de los mosquitos, incluso una vacuna con menos del 75% de eficacia podría ayudar a reducir las muertes, dice: «Cada pequeña pieza es buena».