octubre 18, 2021

Japón en camino de introducir servicios de taxi volador en 2023

El éxito de SkyDrive en la realización de una prueba piloto de eVTOL indica que los vuelos de salto corto están cerca de la realidad comercial.

Vehículos eléctricos de despegue y aterrizaje verticales (eVTOL)

El año pasado, Spectrum informó  sobre la iniciativa público-privada de Japón para crear una nueva industria en torno a los vehículos eléctricos de despegue y aterrizaje verticales  (eVTOL)  y los autos voladores. El viernes pasado, la empresa de nueva creación  SkyDrive Inc.  demostró el progreso logrado desde entonces cuando celebró una conferencia de prensa para destacar su vehículo prototipo y mostrar a los periodistas  un video  tomado tres días antes de la nave sometida a un vuelo de prueba pilotado frente a personal e inversionistas.

El elegante eVTOL monoplaza, denominado SD-03 (SkyDrive de tercera generación), se asemeja a un hidroavión sobre esquís y pesa 400 kilogramos. El cuerpo está hecho de fibra de carbono, aluminio y otros materiales que se han elegido por su peso, equilibrio y durabilidad. La nave mide 4 metros de largo y ancho, y mide unos 2 metros de alto. Durante la operación, la nariz de la embarcación se ilumina con luces LED blancas; Las luces rojas corren alrededor de la parte inferior para permitir que el vehículo se vea en el cielo y para distinguir la dirección en que vuela la nave. 

El SD-03, abre el camino a los taxis voladores

El SD-03 utiliza cuatro pares de rotores coaxiales accionados eléctricamente, con un par montado en cada cuadrante. Estos permiten un tiempo de vuelo de 5 a 10 minutos a velocidades de hasta 50 kilómetros por hora. “Las hélices de cada par giran en sentido contrario”, explica Nobuo Kishi, director de tecnología de Sky Drive. «Esto cancela el par de la hélice». También lo convierte en un diseño compacto, «por lo que todo lo que la nave necesita para aterrizar es el espacio de dos autos estacionados», agrega.

Pero cuando se trataba de proporcionar más detalles sobre el sistema de propulsión, Kishi se negó, diciendo que es un secreto comercial que es una fuente de ventaja competitiva. Lo mismo ocurre con el sistema de almacenamiento de energía de la nave: además de revelar el hecho de que el taxi volador utiliza actualmente una batería de polímero de litio, también mantiene la confidencialidad de los detalles sobre el tren motriz.

Detrás de esta necesidad de secreto se encuentran las capacidades restringidas de la tecnología. “La energía total que se puede almacenar en una batería es un factor limitante importante aquí”, dice  Steve Wright , investigador senior en aviónica y sistemas de aeronaves en la Universidad de West England. «Por eso, prácticamente todos estos proyectos apuntan al mercado de los taxis aéreos dentro de las megaciudades».

El video de SkyDrive muestra que el SD-03 despega verticalmente y luego realiza maniobras mientras se mantiene suspendido hasta dos metros del suelo alrededor de un recinto con red. 

Se muestra a la nave moviéndose a la velocidad de caminar durante aproximadamente 4 minutos antes de aterrizar en un lugar designado. Con fines de monitoreo y respaldo, los ingenieros utilizaron un sistema de control asistido por computadora adicional para garantizar la estabilidad y seguridad de la nave.

Alrededor de 100 proyectos de autos voladores en el mundo

En la conferencia de prensa, Tomohiro Fukuzawa, CEO de SkyDrive, estimó que actualmente hay hasta 100 proyectos de autos voladores en marcha en todo el mundo, «pero solo unos pocos han tenido éxito con alguien a bordo», dijo.

Continuó señalando que Japón va a la zaga de otros países en la industria de la aviación, pero sobresale en la fabricación de automóviles. Dadas las similitudes entre los automóviles, especialmente los eléctricos, y los VTOL, cree que Japón puede competir con empresas de Estados Unidos, Europa y China que también están desarrollando eVTOL.

Los avances de SkyDrive han animado a nuevos inversores de capital de riesgo a participar y casi triplicar la inversión hasta un total de 5.900 millones de yenes (56 millones de dólares). Los inversores originales incluyen grandes corporaciones que vieron la oportunidad de entrar en la planta baja de una nueva industria prometedora respaldada por el gobierno. 

Un inversor, NEC, tiene como objetivo crear más opciones para sus sistemas de gestión del tráfico aéreo, mientras que la compañía petrolera más grande de Japón, Eneos, está interesada en desarrollar estaciones de carga eléctrica para todo tipo de vehículos eléctricos.

SkyDrive, modelo para un taxi volador

En mayo, SkyDrive presentó un dron para uso comercial que se basa en los mismos sistemas de propulsión y energía que el SD-03. Denominado Cargo Drone, es capaz de transportar cargas útiles de hasta 30 kg y se puede preprogramar para volar de forma autónoma o ser pilotado manualmente. Será operado como un servicio por SkyDrive, comenzando con un cargo de alquiler mensual mínimo de 380,000 yenes ($ 3,600) que aumenta según el propósito y la frecuencia de uso. 

Kishi dice que el dron está diseñado para funcionar dentro de un rango de 3 km en lugares a los que es difícil o lleva mucho tiempo llegar por carretera. Por ejemplo, Obayashi Corp., una de las cinco grandes empresas de construcción de Japón e inversionista en SkyDrive, ha estado probando el Cargo Drone para entregar de manera autónoma materiales como sacos de arena y madera a una ubicación remota y de difícil acceso.

Fukuzawa estableció SkyDrive en 2018 después de dejar Toyota Motor y trabajar con  Cartivator , un grupo de ingenieros voluntarios interesados ​​en desarrollar autos voladores. SkyDrive ahora tiene una plantilla de cincuenta personas.

El gobierno japonés y la Conferencia Público-Privada para la Movilidad Aérea

También en 2018, el gobierno japonés formó la  Conferencia Público-Privada para la Movilidad Aérea  compuesta por empresas privadas, universidades y ministerios gubernamentales. El objetivo declarado era hacer realidad los vehículos voladores para 2023. Tomohiko Kojima, de la Oficina de Aviación Civil de Japón, dijo a  Spectrum  que desde la formación de la Conferencia, el Ministerio de Tierra, Infraestructura, Transporte y Turismo ha mantenido una serie de reuniones con miembros para discutir asuntos como espacio aéreo para uso de eVTOL, reglas de vuelo y altitudes permitidas. “Y el mes pasado, el Ministerio estableció un grupo de nivel de trabajo para discutir los estándares de certificación para eVTOL, un estándar para pilotos y estándares de seguridad operacional”, agregó Kojima.

Fukuzawa también tiene como objetivo el 2023 para comenzar los servicios de taxi (solo pasajero y piloto) en el área de la bahía de Osaka, volando entre lugares como los aeropuertos de Kansai y Kobe y atracciones turísticas como Universal Studios Japan. Estos vuelos durarán menos de diez minutos, un guiño práctico a las limitaciones del sistema de almacenamiento de energía de la batería.

“Lo que propone SkyDrive es totalmente factible”, dice Wright. «Casi todos los proyectos eVTOL de solo rotor están limitados a una resistencia inferior a 30 minutos, lo que, con reservas de seguridad, equivale a unos 10 a 20 minutos de vuelo».

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